samedi 15 octobre 2011

Voir la matière noire avec des lentilles...

Cette magnifique image du télescope spatial Hubble (encore lui!) montre l'amas de galaxies MACS J1206. Les amas de galaxies de ce type ont une masse énorme, et leur gravité est suffisamment imposante pour courber la trajectoire de la lumière visible, un peu comme le ferait une lentille optique.

Ces amas-lentille comme on les appelle sont des outils très utiles pour l'étude des objets très éloignés, parce que ce comportement de lentille gravitationnelle amplifie la lumière provenant de galaxies lointaines situées en arrière plan de l'amas. Ils contribuent également à de nombreuses études en cosmologie observationnelle, car les images de galaxies incurvées encapsulent des informations sur les propriétés de l'espace-temps et l'expansion de l'Univers.


Les galaxies très déformées que l'on peut voir ici permettent de calculer la masse nécessaire pour cette déformation de l'espace-temps, et cette masse ne correspond pas du tout à ce que l'on peut voir en diverses longueurs d'onde dans l'amas-lentille. Il s'agit d'une preuve observationnelle de la présence massive de matière noire (mais sans préjuger de la nature de cette matière noire).

Cet amas est l'un des 25 amas devant être étudiés dans le cadre du projet CLASH (Cluster Lensing and Supernova survey with Hubble), un projet d'envergure ayant pour but de construire une bibliothèque de données scientifiques sur les amas-lentille.


Credit: NASA, ESA, the CLASH Team

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